英特爾能否與台積電和AMD並駕齊驅?

英特爾(Intel)(NASDAQ:INTC)第四季度收入同比增長1%,至260億美元,比預期高出25億美元,調整後收益持平於每股1.52美元,但也超出0.41美元的預期。

英特爾預計,今年第一季度調整後收入將下降12%,至175億美元,超出分析師的預期,調整後每股收益料下降24%,則符合預期。

這些數字似乎讓投資者感到平靜,但在即將上任的行政總裁Pat Gelsinger在電話會議中宣佈,他「相信我們於2023年的大部分產品,將在內部生產」,但英特爾股價仍然下跌。然而,Gelsinger表示,英特爾仍將「可能」擴大「某些技術和產品的外部供應商」的使用。

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換句話說,英特爾不會很快將其主要CPU的生產外判予外部的製造企業,如台積電(NYSE:TSM),但英特爾可以讓台積電或其他被工廠生產其分立式GPU和其他晶片。這是一個大膽的聲明——但英特爾能否趕上台積電及其大客戶,如Advanced Micro Devices(NASDAQ:AMD) ?

英特爾發生了什麼

英特爾仍在內部晶片廠生產自家的晶片,這不同於AMD、NVIDIA,和Qualcomm等無晶片廠的晶片製造商,後者將資本密集型製造流程外包給了台積電、GlobalFoundries,或三星(Samsung)等主要代工廠。

過去幾十年,由於生產更小、更強大的晶片需要高成本和技術專長,因全球的晶片製造廠數量穩步下降。全球最大的合約晶片製造商台積電目前是這個「過程競賽」的領頭羊。

英特爾曾經在這個競賽中與台積電保持一定的步伐,在晶片升級方面有兩年的「Tick-Tock」週期。在每個「Tick」年,英特爾將推出一個較小的節點。在每個「Tock」年,它將升級晶片的架構,但面積大小保持不變。

但在2013至2018年領導英特爾的前行政總裁Brian Krzanich,把這個兩年的週期擴大了。英特爾的晶片廠很難從14納米晶片躍升至10納米,而這次的失敗導致CPU短缺,並使得AMD將個人電腦製造商從英特爾撤出。Krzanich突然辭職後,Bob Swan接替其職位,並帶領英特爾努力解決CPU短缺問題,以及摸索著從10納米晶片過渡到7納米晶片。

因此,英特爾的晶片廠現已落後於台積電整整一代,台積電繼續生產AMD最新的CPU。去年12月,Swan表示,英特爾可能將其晶片外判給台積電,並將於今年1月作出最終決定。

英特爾能趕上台積電嗎?

英特爾一再辯稱,其目前的10納米晶片在電晶體密度方面,可與台積電的7納米晶片相媲美。但隨著台積電進化至更小的晶片,這一點可能很快就會變得毫無意義。

台積電去年開始批量生產5納米晶片,並計劃在2022年批量生產3納米晶片。為了保持這個領先優勢,今年資本支出將由2020年的172億美元,增加到250億至280億美元。

在Swan的領導下,英特爾實際上將資本支出從2019年的162億美元縮減至2020年的143億美元,儘管英特爾在研發和製造問題上舉步維艱。Swan擁有財務背景,而不是工程背景,他還優先考慮削減成本、回購和撤資,而不是解決英特爾最緊迫的問題。

Gelsinger 曾是英特爾的首席技術官,並曾經是英特爾 80486 處理器的工程師,他肯定比 Swan 更有資格解決英特爾的製造問題。不過,這種轉變將要求今年的資本支出大大地提升,英特爾的管理層在電話會議上沒有提供任何具體的資本支出指引。

相反,Gelsinger表示對英特爾維持其內部製造充滿信心,並表示:「有關7納米計劃的進度健康和感到滿意」。Gelsinger沒有透露該公司的哪些非核心晶片將被外判,但它們可能包括新的獨立GPU,其他潛在的候選者包括現場可程式設計閘陣列Altera’s FPGAs、Mobileye的汽車晶片,以及物聯網晶片。

英特爾的戰略有意義嗎?

Gelsinger可能認為,將x86CPU的生產外判予台積電,將可使其晶片與AMD的晶片難以區分,因為它們在同一工藝中製造,還可能永久地阻止英特爾重複AMD的災難性「Bulldozer處理器微架構」事件

這個承諾令人欽佩,但如果英特爾想趕上台積電,今年必須要大幅增加資本支出。如果英特爾的盈利跌10%,降幅超過預期,投資者不應感到驚訝。簡言之,當英特爾犧牲利潤來穩定業務時,投資者應要預期出現短期陣痛,但從長遠來看,這些犧牲可能會有所回報。

編輯: Sonne

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