Netflix應懼怕高流量會造成斷線嗎?

好消息︰串流量增加。壞消息︰串流量增加?

保持安全、減慢新型冠狀病毒肺炎的散播意味着要留在原地並待在家中,有幸至今仍平安的人有責任遵從專家的指令。在恐懼、絕望和其他合理的情緒當下,很多人都感到無聊,而這份無聊促使人們紛紛轉用串流服務。

在檢疫、自我隔離和封城的措施下,人們都在週末播放串流節目。他們夜串流、日也串流,以至應該在工作的時候也在串流。串流服務供應商因此產生更多串流量,這理應是件好事,但要在能夠滿足需求的前提下。

最大串流服務供應商NetflixNASDAQ:NFLX)面對的問題也是最大的。全球訂閱人數超過1.67億的Netflix能應付這個流量嗎?互聯網服務供應商也能做好準備嗎?

Netflix的串流須知

當用戶要開啟一個Netflix節目,有幾件事會影響其播放效果。當中如用戶的網速及Wi-Fi的連接質素等,其實並非Netflix的問題,但公司應設定普羅大眾能輕易達到的標準(Netflix建議分別以5 Mbps及25 Mbps的網速進行標準畫質及高畫質串流,除了在極為偏遠的鄉郊範圍外,兩者在美國和歐洲等地都很容易實現。 )

寬頻的基礎設施通常也很重要。已發展國家能輕易達到Netflix的建議網速,但各家庭並非總是能保持相同的網速(實際上,他們很多時並未能一分錢一分貨的獲得應有的網速。美國政府的「SpeedTest」與「廣告」地圖等資源的對比顯示,網速通常都會比互聯網服務供應商所說的為低)。

雖然我們經常嘲笑阿拉斯加時任參議員泰德·史蒂芬(Ted Stevens)將互聯網稱為「一串管線」,但他這顛三倒四的比喻其實也不是完全錯誤的。美國家居的互聯網連接是電纜網絡的一部分,各有一定的最大容量,有點類似管道系統或電力線路。這些共享的路徑或「管線」具有一定的頻寬量,如同一條管線的寬度,這些連接的頻寬亦設限度。當愈多人嘗試同時在網上做更多事時,速度便會下降,因為「管線」不能在同一時間容納更多。

順帶一提,這整件事是網絡中立為何如此重要的主要原因。Netflix的應用程式佔去大量頻寬,互聯網服務供應商便需應對因而導致的降速。他們會希望減慢或「壓制」Netflix的流量,或向Netflix或互聯網用戶就串流所用的數據收取費用。

不過,事情的另一部分是Netflix能控制的︰其自身的交易部分。畢竟互聯網只是我們所說的連串電纜(當然還有無線連接),是一個能實現溝通的網絡。您身處一端,Netflix則在另一端。您雖然只需接觸一個源頭(Netflix)並索取一些數據,但Netflix理論上要負責與大量的人同時對話,而它理應上載您只在接收的所有關鍵數據。為此,Netflix需依賴雲端運算夥伴及自身的內容分發網絡。

簡而言之,Netflix要安然度過目前的串流熱潮,需要兩樣東西︰寬頻基礎設施及內容分發網絡,Netflix未可控制前者,而後者則可。讓我們逐一分析。

寬頻基礎設施

Netflix可以在這個時候依靠寬頻基礎設施嗎?答案取決於我們在談論哪個地方。

在歐洲,答案並不怎麼理想。新冠肺炎引發數據流量爆煲,令一些國家的寬頻基礎設施負荷過重。當然這並不僅局限於串流,因為突然有很多人在家工作。即使每個工作天的登錄人數與一個月前相同,但他們是在自己的家這個新位置登錄。歐洲的住宅區不一定具備在巴黎拉德芳斯商業區等地方找到的寬頻基礎設施,

而且流量規模更不一定與一個月前相同。對頻寬造成負擔的影像會議是各行各業的新標準,而且很多公司會利用虛擬私有網絡(VPN)來保障僱員在家工作期間的私隱。VPN能隱藏位置,並提供其他保安好處,但需經由一個VPN伺服器傳送網絡服務,在用戶的互聯網路程上多添一個步驟,並在過程中耗盡頻寬。

當您在其中再加上串流暴增,法國等地的寬頻基礎設施為何會處於困境也就一目了然。因此,Netflix及科技同行Google NASDAQ:GOOG)(NASDAQ:GOOGL)正調低串流影片質素,以減輕流量及保持網速順暢。較低的質素雖然代表影像會較低清,但亦產生較少的數據用量,即減少了管線中的東西。

對Netflix來說,好消息是在美國這並不是個大問題。即使備受壓力,美國的寬頻基礎設施仍然狀況良好。 美國聯邦通信委員會(Federal Communications Comission) 委員布倫丹·卡爾(Brendan Carr)向雅虎財經表示 ,美國的網絡應具備應對流量飆升的能力,部分原因歸功於國家的高容量無線網絡。Comcast NASDAQ:CMCSA)等互聯網服務供應商亦發表聲明,表示已準備好應對新冠肺炎相關的流量飆升。儘管這不能保證您現在的網速能像上個月一樣快,但卻意味着Netflix不會像在歐洲那樣遭受任何基礎設施相關的影響。

Netflix一方的交易

但Netflix本身又如何?它能應付需求增加嗎?十之八九沒有問題。要明白原因,我們需要了解Netflix如何運作。

十年前,Netflix利用區域數據中心來驅動其應用程式,但在2008年,一間數據中心發生故障而導致Netflix服務中斷後,該公司開始尋找替代方案。Netflix後來宣布開始切換至亞馬遜(Amazon)NASDAQ:AMZN) Amazon Web Services(AWS)的雲端數據服務。這花了不少時間,Netflix於2015年關閉最後一間數據中心,為歷時七年的過程作結。

那麼,這是否代表Netflix觀眾連接至AWS雲端伺服器以觀看電影及電視節目?不完全是這樣的。Netflix使用AWS來處理一切在用戶按下「播放」電視節目或電影的事情。之後,Netflix的內容分發網絡便會依靠獨特的「Open Connect」計劃來運作。

在Open Connect計劃下,Netflix與正正受其過量數據用量困擾的互聯網服務供應商合作。Netflix創造Open Connect「盒子」,這些盒子基本上只是速度加快且連接了網絡的硬碟,裡面全是Netflix的電影及電視節目。用戶按播放時,一般會由他們本身的互聯網服務供應商串流這些節目及電影。這減輕了互聯網服務供應商需應付的流量,同時讓Netflix能以非常簡單的方法分發其內容,而又不會引致斷線。

Netflix已搞定一切

總而言之,這對Netflix大致是個好消息。寬頻和無線基礎設施雖然在一些市場並不完善,但已能應付大多數Netflix客戶的用量。Netflix以AWS處理其應用程式,而互聯網服務供應商本身就是內容分發網絡。如果要說較弱的一環,可能會是雲端那方面。在3月底,Netflix曾在美國和歐洲短暫斷線一個小時。歐洲等地的寬頻和無線基礎設施已引起一些問題,Netflix現在起就該地區作出部署時,可能會從這次經驗汲取教訓。不過近期內,Netflix似乎已經準備好面對家鄉的串流熱潮,並且不會遇到太大麻煩。

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