甚麼是「壓平曲線」?它與醫院的運作有甚麼關係?

新冠病毒持續擴散,醫學界以至政府官員紛紛談論「壓平曲線」。 實際上是甚麼意思?「曲線」是指圖表上的線,會隨著特定傳染病個案數目增加而上升,並因個案數目減少而下降。壓平這條線代表了COVID-19(新冠病毒引起的疾病)的傳播減慢,社區或社會不會同時湧現大量病例。

從圖表上看,我們認為此線會稍為上升,並企穩在某個水平一段時間,其後以相同步伐回落。壓平曲線是阻止大流行的最佳方法,可以讓醫院騰出更多時間和資源,治療所有需要的病人,拯救生命。

美國至今公佈1,600多宗COVID-19個案,而全球數字已超過164,800宗。如一大群人同一時間受感染,該地區內的個案數目將會使醫療系統不勝負荷,這可見於下圖反映應付能力的曲線,雖然圖表未盡完善,但仍有一定參考價值。

圖片來源: UNIVERSITY OF CALIFORNIA SAN FRANCISCO

甚麼是社會隔離措施?

首要問題是怎樣避免新冠病毒個案突然急增?在是次危機受害最深的中國和意大利等政府,嘗試推行隔離政策,下令「保持社交距離」,並關閉商店和餐廳。 數學模型顯示,隔離病人和相關接觸者有助減慢疫情擴散,但仍有部分人士需要上班,或乘坐公共交通工具,這些人士可能與其他人密切接觸,但卻未有遵守建議預防措施(如經常洗手),這可能導致病毒繼續傳播。

對部分人士來說,實施社會隔離是更有效的選擇。減少大群人口聚集,便能阻止病毒在短時間內傳染大量人口。

但壓平曲線最有效的策略是絕大部分人自我隔離。在此情況下,多數公眾聚會場地將會關閉,人口會盡量自我隔離。

壓平曲線對醫院,甚至所有人都相當重要,原因簡單不過:資源。公共衛生學院Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health的最新報告,提出了值得思考的看法。目前美國的醫院總共擁有46,500個深切治療床位,如新冠病毒中度爆發,便需要約200,000個床位。美國的醫院最多將受到「嚴重」影響,尤其是即使沒有新冠病毒問題,大部分醫院已經或接近飽和。

Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health的另一篇文章指,目前急症醫院的呼吸機數目為160,000部,由於新冠病毒會令患者出現致命的呼吸系統疾病,此機器是應付疫情的重點。在正常情況下,呼吸機的數目尚可應付,但如多名COVID-19患者同時需要治療,呼吸機便可能不敷應用。

應拯救哪些病人?

我們亦不能忘記其他疾病的病人。如醫院面對COVID-19患者大量湧入,實在難以為所有病人提供足夠病床、呼吸機和其他資源。醫生可能不得不分配護理次序,作出應救助哪個病人的艱難決定。意大利已發生上述情況,其新冠病毒個案現已超過24,700宗。

根據美國醫院協會的數據,美國的醫院數目正在減少,2018年便減少了64間,該年底醫院總數為6,146間。門診服務增加是困擾小型醫院的因素之一,這類醫院缺乏資源建立門診中心,無法從疫情之中受益。規模較大的實體則有能力把握多方面增長,整體狀況較佳。如HCA Healthcare(NYSE:HCA) 和Universal Health Services (NYSE:UHS) 最少在過去三年錄得全年收益增長。

雖然如此,兩間公司的股票均受新冠病毒爆發打擊,迄今跌逾40%。但華爾街預測,HCA和Universal Health有能力由低位,分別上升62%和47%。我們應否期望這些盈利會實現?現時仍然言之尚早。

留意曲線走勢

把資源轉移至COVID-19患者不但會使醫院的資源緊絀,亦會影響主要收益來源。傳媒報導醫院已開始推遲非必要手術,希望容納新冠病毒患者,部分患者也自行取消手術,減低在爆發期間與他人接觸。

投資者想知道醫院怎樣從是次危機崛起,應要繼續留意曲線走勢。曲線會走向平緩嗎?對我們的健康和醫院正常服務而言,達到這點日益重要,我們將盡一切努力保持社交距離,保持良好衛生習慣,希望為遏止疫情作一點貢獻。

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