煙草替代品或促成奧馳亞及菲利普莫里斯再度合併

煙草商奧馳亞(Altria)(NYSE:MO)菲利普莫里斯國際(Philip Morris International) (NYSE:PM)或將重新合併,但促成這次合併的原因並非香煙,而是無煙的煙草替代品。

雖然兩間煙草巨企只承認正初步洽談全股票對等合併,未有透露背後理由,但很明顯,Altria斥資128億元入股Juul Labs,以及菲利普莫里斯的加熱煙設備IQOS是促成雙方合併的主因。

改變吸煙習慣

由於捲煙是個正沒落的行業(儘管距離被淘汰還有多年時間),煙草替代品被視為是未來的增長動力。現時,Juul是電子煙的龍頭,在美國的市佔率達到75%,而IQOS則是全球其他大部分市場的全球領先企業。

Juul正加緊實踐在全球的鴻圖大計,而且公司將可從菲利普莫里斯在海外市場的分銷網絡中受惠。菲利普莫里斯在海外市場的市佔為第一或第二位,並剛在美國推出IQOS,而奧馳亞將以其萬寶路品牌營銷、銷售和分銷該電子煙。兩間公司再度合併將能在全球更容易、更有效地運作。

不過,前提是這筆交易能獲得監管機構批准。尤其是在美國,美國食品藥品監督管理局(FDA)正打擊尼古丁,近日更要求煙草公司在香煙包裝加上新的圖像警告標籤,以阻嚇民眾吸煙。此外,當局正考慮是否強制規定煙草公司只能出售低尼古丁含量的香煙,同時打擊據稱有青少年吸食的電子煙。美國聯邦貿易委員會(Federal Trade Commission)目前亦正調查Juul的營銷手法。

新尼古丁輸送系統成為關鍵

這是鼻煙、濕鼻煙和不含煙草的尼古丁袋等替代品的興起引人入勝的原因之一。Swedish Match(OTC:SWMAF)是濕鼻煙的全球領先業者。濕鼻煙為經細磨的煙草,是美國煙草行業增長最快的領域之一。

繼Swedish Match今年較早時推出不含煙草的ZYN品牌後,奧馳亞收購了Burger Sohne的國際業務,並銷售on!(與ZYN競爭的尼古丁袋品牌)的產品。為盡可能爭奪市佔,奧馳亞甚至在交易完成前就已確保可在美國開始銷售有關產品。

然而,雖然合併或有助奧馳亞在部分海外市場銷售on!,但除鼻煙比捲煙更受歡迎的斯堪的納維亞外,其他歐盟地區均禁止銷售鼻煙,這在某程度上限制了on!的全球潛力。

逆轉資產剝離趨勢

資產剝離趨勢始於2004年,當時煙草公司試圖將資產與經常出現訴訟的美國市場分隔開來。那年,英美煙草(British American Tobacco) (NYSE:BTI)  退出美國市場。奧馳亞則在2008年與菲利普莫里斯一分為二。不過,這趨勢近日出現逆轉。英美煙草(British American)於2017年收購了雷諾茲煙草(Reynolds-American),而現時奧馳亞和菲利普莫里斯亦考慮重新合併,意味將成為一間市值超過2000億,收入達到500億的公司。

雖然合併未必會引發反壟斷的擔憂,原因是兩間公司在不同的市場銷售。英美煙草與雷諾茲煙草合併時,監管機構要求兩者剝離品牌以保持競爭。但話說回來,電子煙市場或會受到更嚴格的審查。美國聯邦貿易委員會目前正在調查Juul的營銷手法。

若監管機構繼續嚴格監管行業,那奧馳亞和菲利普莫里斯各自的領導地位,再加上IQOS將在美國推出,可能會令監管機構對賦予一間公司如此大控制權猶豫不決。

兩個總比一個好

雖然奧馳亞和菲利普莫里斯的合併未必得到投資者的青睞,但也有幾個有力的理由顯示這筆交易值得留意。

由於美國捲煙市場正處自由落體狀態,奧馳亞日後可從萬寶路及其他在分拆期間轉移至菲利普莫里斯的品牌帶來的全球利潤中受惠。不過,菲利普莫里斯仍能保留在美國銷售IQOS所得的利潤,而不必與奧馳亞攤分。此外,菲利普莫里斯亦可從Juul拓展國際版圖以及潛在大麻銷售(奧馳亞入股了Canopy Growth(NYSE:CGC))中受惠。

煙草市場與11年前奧馳亞和菲利普莫里斯分拆時大相徑庭,因為香煙已不再是兩者各自業務的主導產品。未來的增長將取決於煙草替代品,若兩間公司合併,便更有機會締造更輝煌的成績。

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